Plus Wetenschappers maken PUR-plastic afbreekbaar

Een team Amerikaanse onderzoekers van de Universiteit van Illinois is erin geslaagd om polyurethaanplastic of PUR af te breken en de chemische grondstoffen opnieuw te gebruiken. Het is de eerste keer dat wetenschappers daar in slagen.

Fran Herpelinck | 27 augustus 2019
Pur
PUR wordt in de vorm van spuitschuim onder meer gebruikt voor woningisolatie.

In onze dagelijkse leefwereld is polyurethaan niet weg te denken. Ook gekend als PUR wordt de plasticsoort gebruikt voor de isolatie van woningen en zit het als schuim of elastisch element vervat in matrassen, auto-onderdelen, sneakers, tot zelfs skateboardwieltjes toe. PUR is goedkoop, handig in gebruik en wijdverspreid, maar roept tegelijk omwille van milieuredenen bezorgdheid op.

Het afval belandt op stortplaatsen, waar het meestal verbrand wordt. Bovendien gebeurt dat op erg hoge temperatuur, om de vorming van giftige gassen te voorkomen, waardoor de verwerking van PUR erg veel energie vraagt. Amerikaanse wetenschappers van de Universiteit van Illinois zorgen dan ook voor een hoopgevende doorbraak door een nieuwe generatie PUR te ontwikkelen, die afbreekbaar en circulair herbruikbaar is.

Nieuwe samenstelling

PUR bestaat uit twee componenten: isocyanaten, die zijn samengesteld uit stikstof, koolstof en zuurstof, en polyolen, een soort alcoholgroepen. Die polyolen zijn afgeleid van aardolie en niet afbreekbaar. Daarom vervingen de Amerikaanse onderzoekers de polyolen door een ander element dat ze zelf ontwikkelden: een acetaal. In combinatie met een zuur oplosmiddel ontdekten ze dat hun alternatieve PUR begon te zwellen en bij kamertemperatuur afbrak in monomeren, de oorspronkelijke bouwstenen van polyurethaan.

Uitdagingen

Volgens de onderzoekers kunnen de monomeren van de afbreekbare PUR opnieuw gebruikt worden om nieuwe materialen van te maken. Een superlijm op basis van elastomeren bijvoorbeeld, het PUR-type dat in elastiekjes, verpakkingen of zwemkledij gebruikt wordt. Ook maakte het team uit PUR-monomeren microcapsules die herbiciden of biociden kunnen bevatten, voor het verwijderen van zeepokken op scheepsrompen.

In de toekomst willen de onderzoekers uit Illinois ook andere types van afbreekbaar PUR ontwikkelen, PUR-schuim bijvoorbeeld. Ze hopen ook mildere oplosmiddelen te ontwikkelen, zoals azijn, om de afbraak eenvoudiger en goedkoper te laten verlopen. Volgende stap is de aanvraag van een patent en de zoektocht naar een commerciële partner.

Verder lezen?

Maak een profiel aan en lees Susanova nu 1 maand gratis.