Plus Van peperduur naar spotgoedkoop: wat is er aan de hand met kobalt?

Tegen alle verwachtingen in was kobalt, noodzakelijk voor de productie van elektrische wagens, in jaren nooit zo voorradig en goedkoop. Hoe komt dat?

Fran Herpelinck | 12 maart 2019
Kobalt Electrolytic And 1Cm3 Cube

1. Marktspeculatie

De voorbije jaren schoot de prijs van kobalt als een vuurpijl de hoogte in. Grote afnemer is de auto-industrie, die kobalt nodig heeft om lithium-ionbatterijen te vervaardigen voor elektrische wagens. In een gemiddelde Tesla wordt bijvoorbeeld vijf tot elf kilogram kobalt verwerkt. De prijs werd sinds januari 2017 opgedreven door de schaarste van kobalt. Gezien speculanten redeneerden dat de vraag naar kobalt al snel het aanbod zou overstijgen, werd de grondstof massaal opgekocht.

Maar is kobalt wel zo schaars? Het is alvast geen kritiek metaal, al kunnen we in Europa geen kobaltertsen ontginnen. Maar vooral de bevoorradingszekerheid is een probleem. Het wordt voornamelijk gedolven in de conflictregio Katanga, in de Democratische Republiek Congo.

2. Goudkoorts in Katanga

Bedrijf nummer één op de kobaltmarkt is het in Zwitserland gevestigde handelshuis Glencore Plc, dat zich toelegt op metalen, mineralen en ruwe olie. Aangemoedigd door de grote vraag en de stijgende prijzen, voerde Glencore de voorbije jaren zijn kobaltproductie in Katanga op: van 27.400 ton in 2017 naar meer dan 42.000 ton in 2018. Ook Katanga Mining (grotendeels in handen van Glencore) en drie Chinese bedrijven, die samen met Glencore het gros van de Congolese kobaltmarkt in handen hebben, dolven het voorbije jaar dieper en gretiger.

De recordprijs voor kobalt deed in Congo bovendien heel wat goudzoekers ontwaken, die in Katanga op eigen houtje op zoek gingen naar kobalt. In vaak illegale mijnen verrichten ze levensgevaarlijk werk. De gezamenlijke opbrengst van deze ‘artisanale’ mijnwerkers verdubbelde tussen 2016 en 2018 naar meer dan 15.000 ton kobalt, becijferde handelshuis Darton Commodities.

3. (Nog geen) stormloop op e-wagens

Volgens beurshuis UBS zal er alvast tot 2024 een overaanbod aan kobalt op de markt zijn. Vanaf 2024 groeit naar verwachting de vraag naar elektrische wagens explosief. Toch zijn ook daar voetnoten te plaatsen, omdat de automobielsector ook met minder kobalt leert werken. Zo wordt het gangbare kathodemateriaal NMC111, waarvoor veel kobalt nodig is, stilaan vervangen door kobaltarmere alternatieven.

Glencore-CEO Ivan Glasenberg liet optekenen dat de kobaltprijzen dit jaar hun laagste punt in jaren zullen bereiken, maar dat er optimisme heerst. Het bedrijf bleef met zijn winstpercentage voor 2018 nochtans ver onder de verwachtingen. Glencore beschikt echter over erg grote voorraden aan kobalt, omdat in de Kamoto-mijn in Katanga onlangs radioactief mineraal werd ontdekt. Alle kobalt van die site blijft momenteel op stock, maar zou vanaf 2020, volgens prognoses een gunstiger moment voor de verkoop van e-wagens, op de markt komen.

Verder lezen?

Maak een profiel aan en lees Susanova nu 1 maand gratis.