Plus Umicore profiteert van rush naar kobalt

De doorbraak van de elektrische auto resulteert in een rush naar kobalt, een belangrijke grondstof bij de productie van herlaadbare batterijen. Autoproducenten en batterijenmakers willen hun bevoorrading veiligstellen. De honger van bedrijven als Samsung en BMW speelt in de kaarten van Umicore, een van de weinige ondernemingen in de wereld met een procedé voor kobaltrecyclage. Topman Marc Grynberg pleit voor meer recyclage van smartphones en tablets.

Paul Gebruers | 15 februari 2018
1 E Scrap Hoboken 300 Internal External Use 93

De Duitse autobouwer BMW heeft uitzicht op een contract van tien jaar voor de aanvoer van lithium en kobalt voor de productie van batterijen voor elektrische voertuigen. Ook Volkswagen is op zoek naar leveringsgaranties op langere termijn. De Zuid-Koreaanse elektronicareus Samsung neemt voor de aanvoer voor zijn batterijen­filiaal Samsung SDI een belang in een bedrijf dat zich toelegt op de recyclage van kobalt.

Het Belgische materiaaltechnologiebedrijf Umicore heeft in ons land met Hoboken en Olen in de provincie Antwerpen twee fabrieken voor de productie en recyclage van kobalt uit afgedankte herlaadbare batterijen. De wedloop op kobalt ontstond op het einde van 2015. Sindsdien is de prijs van de grondstof bijna verviervoudigd: van 21.000 dollar per ton tot 81.292 vandaag.

China domineert die wedloop. Het is de grootste afnemer van ruw kobalterts, waarvan een groot deel uit Congo komt. De Chinezen hebben een groot marktaandeel (77 procent) in de raffinage van het erts tot zuiver kobalt. China is ook koploper voor de productie van herlaadbare lithium-ionbatterijen, de eerste brandstof voor elektrische voertuigen. Kobalt is daar een van de belangrijkste bestanddelen van.

Smartphones

Uit de jongste jaarresultaten blijkt dat Umicore volop inzet op de productie van herlaadbare batterijen. Door de groeiende vraag zette het bedrijf in 2017 een financiële recordprestatie neer. Umicore verwacht dat de vraag nog zal versnellen, door de forse groei van elektrische wagens in China en in Europa.

“Alle autofabrikanten zijn op een systematische manier een elektrisch gamma aan het uitbouwen”, zegt topman Marc Grynberg. “Ook strengere milieunormen spelen een rol. Zowel in China, waar de overheid met quota en subsidies elektrische auto's promoot, als in Europa, met de strengere CO2-normen vanaf 2021.”

Een knelpunt is de beperkte beschikbaarheid van de grondstof door het gigantische volume dat verloren gaat. Er liggen naar schatting tien miljard afgedankte smartphones bij mensen thuis. “Gemiddeld zijn er in de westerse wereld per persoon 4,5 afgedankte smartphones. Er is dus een enorme reserve. Als we die inzamelen, kunnen we batterijen voor zeker een miljoen elektrische wagens produceren.”

Antwerpen

Umicore, al twintig jaar actief in deze branche, profiteert volgens Grynberg van een sterke uitgangspositie. Het bedrijf gaat de volgende jaren in China en Europa 660 miljoen euro investeren in nieuwe fabrieken voor de productie van materialen voor batterijen: een in Jiangmen in China en een in Europa. Umicore hoopt dat de bedrijfswinst tegen 2020 nog eens met 35 tot 45 procent toeneemt.

Het grootste deel van de investering is bestemd voor de nieuwe fabriek in China, maar Umicore bouwt er ook een in Europa. De productie moet al in 2020 starten, met een verhoopte capaciteit van 175.000 ton tegen 2021. Later dit jaar beslist het materiaaltechnologiebedrijf over de precieze locatie. Het selectieproces is volop aan de gang maar de criteria zijn wel al bekend. “Kwalitatief personeel, kostencompetitief, duurzame energiebevoorrading, het logistieke aspect en de snelheid waarmee vergunningen worden uitgereikt.” In een interview aan De Tijd gaf de CEO nog eens aan dat de keuze voor de locatie onder andere afhangt van de energiemix van het land. Umicore wil haar fabriek immers laten draaien op CO2-vrije brandstof.

België is op dit moment niet uitgesloten als vestigingsplaats van de nieuwe batterijfabriek. De haven en het stadsbestuur van Antwerpen zouden die wat graag zien verrijzen op de voormalige Opel-site. Dat plaatje zou passen in de Vlaamse ambities. Vlaanderen aast op een voortrekkersrol in de batterijtechnologie, liet minister-president Geert Bourgeois onlangs verstaan.

Verder lezen?

Maak een profiel aan en lees Susanova nu 1 maand gratis.