Plus China stuurt zonnepanelen de ruimte in

Niet alleen op aarde, maar ook in de ruimte wil China wereldleider worden op het vlak van hernieuwbare energie. Tegen 2050 mikt de volksrepubliek op een zonnecentrale in een baan rond de zon.

Fran Herpelinck | 11 maart 2019
Schermafbeelding 2019 03 11 Om 10 56 48
NASA

Zonnepanelen in de ruimte: leest het voor u weg als sciencefiction? Dat mag niet verbazen: de aanzet voor dit idee werd bedacht door een schrijver in het genre. De Amerikaans-Russische Isaac Asimov bracht in 1941 het kortverhaal ‘Reason’ uit, waarin hij een manier beschreef om de energie van de zon in de ruimte op te vangen en via microgolven naar de aarde te zenden.

Complexe wetenschap

Sindsdien heeft de wetenschap de fictie ruimschoots ingehaald. Maar blijkt telkens weer dat Asimov al de juiste inzichten had. Overtuigd door het potentieel zette het Amerikaanse ruimtevaartagentschap NASA eind jaren zeventig, onder meer op basis van Asimovs inzichten, een vierjarig satellietprogramma op poten. Kostprijs: 50 miljoen dollar. Het project moest helpen om de zonnetechnologie te ontwikkelen en een juiste planetaire baan te zoeken waarop toekomstige zonnepanelen konden cirkelen. Alleen doken er tussen droom en daad tal van hindernissen op: verwoestende asteroïden, falende golftechnologie, een astronomisch prijskaartje. In 2000 liet NASA het idee even varen. “Dit is een erg complex systeem, dat van verschillende technologieën nog heel wat vooruitgang vergt”, stelde NASA-ingenieur John Mankins toen.

Race naar de zon

In wat wel eens een ‘race naar de zon’ zou kunnen worden, neemt China met ambitie de handschoen op. Volgens de Chinese krant China Daily bouwt de regering nabij de zuidwestelijke stad Chongqing een testinstallatie waar wetenschappers werk maken van een baanbrekende zonnesatelliet. Ten laatste tegen 2050 wil de volksrepubliek ook in de ruimte grossieren in zonne-energie. Over de concrete invulling blijft men voorlopig vaag. Expert ter zake John Mankins reageert bij Euronews enthousiast op de Chinese plannen. “Was China vijftien jaar geleden nog een ‘nobody’ op dit vlak, dan nemen ze vandaag een sterk leiderschap op.”

Discussie troef

In theorie kunnen zonnecentrales in de ruimte voor een energierevolutie zorgen. Dichter bij de zon, ongehinderd door de dampkring van de aarde, zouden dezelfde panelen tot acht keer meer energie kunnen opvangen. Bovendien zijn plaatsgebrek of bewolking van geen tel. De energie is altijd en in overvloed voorradig. Praktisch gezien staat de technologie in haar kinderschoenen. Zo zijn wetenschappers het nog lang niet eens over de ideale samenstelling, laat staan over de ideale baan van een zonnecentrale. Wat het meest haalbaar is, een kunstmaan lanceren vanop aarde of een zonnecentrale bouwen op een asteroïde, staat open voor discussie.

Speculeren en investeren

Mankins heeft zijn ideale recept alvast klaar: de meest haalbare uitwerking lijkt hem om duizenden zonnesatellieten te lanceren, die samen op 33 kilometer hoogte een energieschild vormen voor de zon. Alleen is de kostprijs nog steeds torenhoog: een enkele satelliet zou volgens Mankins al snel tot 10 miljard dollar kunnen kosten.

Anders dan China investeren de Verenigde Staten voorlopig niet. Vorig jaar schreef NASA nog een call voor onderzoekpapers uit, om bijkomend inspiratie op te doen voor toekomstig onderzoek. Een teken aan de wand. Op het terrein kijkt men in de VS vooral uit naar de stappen die Solaren zet, een privébedrijf dat een zonnecentrale met een capaciteit van 250 megawatt wil lanceren. Het bedrijf bezit verschillende patenten en heeft de steun van PG&E, het grootste Californische energiebedrijf. CEO Gary Spirnak gaf onlangs aan dat zijn bedrijf tegen 2025 de eerste zonnestroom uit de ruimte wil leveren.

Verder lezen?

Maak een profiel aan en lees Susanova nu 1 maand gratis.